Puisqu’il y a des forêts de bambous, le bambou est-il un arbre ?

 [par Sébastien Vannoorbeeck]

En fait non, le bambou n’est pas un arbre : même si certaines espèces de bambous dépassent les 30 mètres de haut, il s’agit d’une plante qui fait partie de la famille des graminées, comme le blé, l’avoine, le maïs ou le riz. D’ailleurs, on appelle « chaume » la tige du bambou. Il s’agit donc d’une herbe géante.

Le bambou est une plante surprenante à plus d’un égard. Anatomiquement, il est très différent d’un arbre : le chaume est composé de nœuds successifs séparés par des entrenœuds. Ceux-ci sont creux (on dit que le chaume est fistuleux), un peu comme une succession de tubes séparés par un diaphragme.

photo de la coup d'un tronc de bambou
Le « chaume » est constitué d’entrenœuds creux séparés par un diaphragme. photo : Alain Van den Hende

Sous terre, c’est très différent également : un rhizome (une tige souterraine) court à quelques dizaines de centimètres sous la surface. De ce rhizome, partent des racines qui s’enfoncent profondément dans le sol (jusqu’à 6 m pour certaines espèces). Des racines secondaires s’étendent sur les côtés. De ce rhizome, partent aussi de jeunes pousses qu’on appelle « turions ».

photo d'un rhizome de bambou
Le rhizome est la partie principale de la plante. Il se développe à quelques centimètres sous la surface du sol.

Contrairement à un arbre dont le tronc pousse en hauteur mais aussi en diamètre, les turions de bambou ont quasiment le diamètre définitif de la plante adulte. En coupe, on peut également voir que tous les nœuds et entrenœuds sont déjà présents et empilés.

photo d'un turion de bambou géant
Les turions ont quasiment le diamètre de la plante adulte. photo : Joi Ito

Les tiges des bambous sont extrêmement résistantes, et comparativement au bois plein très légères puisque creuses. En outre, la structure en nœuds et entrenœuds les rendent particulièrement souples.

photo d'un échafaudage en bambou
La légèreté et la solidité du bambou en permettent de nombreux usage, notamment comme échafaudage. photo : HK Arun

À savoir pour briller en société :

  • Il existe plus de 1500 espèces de bambous connues à ce jour, réparties principalement en Asie mais également en Afrique, Océanie et Amérique.
  • On en trouve jusqu’à 3000 m d’altitude.
  • Certaines espèces résistent à des températures de – 30 °C
  • Les plus grandes espèces peuvent atteindre 40 mètres de haut.
  • Les plus petites espèces font quelques centimètres de haut et forment de belles pelouses.
  • Le bambou est le champion de la croissance, il existe une espèce qui grandit d’un mètre par jour, soit plus de 4 cm par heure !
  • Avec 1 rhizome qui peut faire jusqu’à 200 km, une forêt d’1 ha pourrait en fait être un seul individu !
  • Les bambous ont disparu d’Europe lors de la dernière glaciation, il y a 21000 ans.
  • Il existe des habitations entièrement faites en bambou, mur, toiture, portes et mobilier